La virtuose du piano jouet Margaret Leng Tan : « J’ai joué Beethoven chez Beethoven, mange ça, Schroeder » | Musique

UNLors de son dernier décompte, Margaret Leng Tan possédait 18 pianos jouets, mais ces jours-ci, elle se contente de “beaucoup et beaucoup”. La musicienne de 76 ans, autrefois saluée comme “la première virtuose du piano-jouet au monde” par le New York Times et “la formidable doyenne de l’avant-garde” par le Washington Post, trouve ses pianos partout, du garage aux poubelles. “J’en ai ramassé un beau dans la poubelle : il lui manquait les pattes, mais il était vieux et il avait un beau son”, raconte-t-il. L’année dernière, une parfaite inconnue en a même laissé un rouge sur le pas de sa porte à Brooklyn : “Je suis devenue un hôpital pour enfants abandonné pour les pianos orphelins.”

Son préféré dans sa collection est un Schoenhut vintage, qu’il considère comme “le Steinway du monde des pianos jouets”.

« Celui-là a été partout, du Carnegie Hall à la maison de Beethoven à Bonn. J’ai joué Beethoven chez Beethoven ! Tu peux imaginer? Mange ça, Schroeder ! elle rit.

Après peut-être le personnage de Peanuts Schroeder, Tan est maintenant le visage le plus célèbre du piano jouet; Lorsque son album fondateur The Art of Toy Piano est sorti il ​​y a 25 ans, le créateur de Peanuts, Charles Schultz, a même écrit pour l’informer : “Vous avez rejoint Schroeder comme l’un des plus grands pianistes jouets de notre époque.”

Tan dégage une légère espièglerie qui complète l’instrument qu’il a choisi : “J’ai toujours eu des aspirations à être un comédien assis, pas un comédien debout !” elle dit. “Le piano jouet me donne cette opportunité en or.” Elle ne se limite pas non plus au piano : dans un arrangement intitulé Old MacDonald’s Yellow Submarine, écrit pour elle par le compositeur Erik Griswold, elle joue simultanément du piano jouet, du klaxon de bicyclette, de la cloche de bicyclette et du sifflet de train. “C’était incroyablement difficile”, dit-elle.

Dans son dernier spectacle, Dragon Ladies Don’t Weep, elle interprète une version plus simple qui comprend un piano jouet, un téléphone Fisher Price en plastique et un mobile jouet. “Je suis l’une des rares personnes qui restent dans l’univers, avec Werner Herzog, à ne pas avoir de téléphone portable”, dit-il. “Mais j’en ai un jouet !”

Votre public a-t-il toujours compris ce que vous faites ? « Ils sont venus pour le voyage. Ils ont souvent été très enthousiastes et disposés à descendre ce terrier de lapin avec moi. Je veux dire, le piano jouet. C’est à peu près aussi farfelu que possible !” elle rit. « Mais comme je le prends au sérieux, ils le prennent au sérieux. Et le piano jouet est si séduisant. Comment résister à un piano jouet ? C’est une merveilleuse façon de faire découvrir la musique d’avant-garde à un public qui n’irait jamais à un tel concert; J’irais à un concert de piano jouet par curiosité.

Dragon Ladies s’écarte un peu de ses concerts habituels : il s’agit d’un spectacle de théâtre biographique en solo dans lequel Tan raconte l’histoire de sa vie à travers des moments significatifs. “Cela a commencé parce que j’avais l’intention de m’asseoir et d’écrire mes mémoires, mais je n’ai jamais pu trouver le temps ininterrompu de le faire”, dit-il. “Je pensais qu’il serait plus facile de faire un mémoire sonore qu’un écrit. Et il avait le titre. J’ai lu quelque part que si vous avez un bon titre, vous devez le remettre.

Une partie importante de l’émission explore la lutte de toute une vie de Tan pour contrôler son trouble obsessionnel-compulsif. Enfant, a-t-elle écrit un jour, son TOC “s’est manifesté dans un éventail de bizarreries comportementales allant d’une insistance inébranlable pour que le chignon dans mes cheveux soit parfaitement droit à un besoin perpétuel de réconfort pour apaiser mes nombreuses peurs, en grande partie imaginées mais douloureusement réel pour moi.

La musique et le rythme sont devenus des exutoires pour son envie de tout dire. « La musique, c’est raconter. Le TOC consiste à compter. C’est un mariage fait au paradis », dit-elle. « Mais je ne souhaite pas de TOC à mon pire ennemi. Ce n’est pas drôle. Mais je veux montrer aux gens que vous pouvez toujours être créatif et fonctionner malgré cela. Ou pour ça. Ou les deux.”

Donc, les dames du dragon ne pleurent pas. Photographie : Crispian Chan

Tan a commencé à jouer du piano à l’âge de six ans. Son père était un célèbre avocat et politicien à Singapour, et sa mère était professeur de piano, “bien qu’elle ait eu le bon sens de ne jamais essayer de m’enseigner”, dit Tan. Quand il avait 16 ans, Tan a quitté Singapour pour étudier à Juilliard; elle est devenue la première femme à obtenir un doctorat de la prestigieuse école de New York. « Maintenant, je joue du piano jouet. Imaginez”, rit-il.

Au début, elle était strictement pianiste classique. Alors qu’il luttait pour décider quoi faire de sa carrière, il a brièvement envisagé de former des chiens-guides. “Ce n’est qu’après avoir rencontré John Cage que j’ai su ce que je voulais faire”, dit-elle.

Cage était sans doute le compositeur d’avant-garde le plus influent au monde ; sa pièce 4’33 de 1952 est interprétée par des musiciens qui ne font rien, incarnant sa conviction que toute expérience d’écoute, y compris le silence, pourrait être de la musique. Tan a rencontré Cage en 1981 : l’histoire raconte qu’il a refusé de venir chez elle pour l’entendre jouer, alors elle a loué un auditorium de 1 000 places pour se produire juste pour lui.

C’est vrai? “Je voulais qu’il vienne”, rigole-t-il. “Mais il ne voulait pas entendre quelqu’un jouer dans son salon.”

John Cage changeant l'accordage de son piano en plaçant des pièces de monnaie et des vis entre les cordes, à Paris en 1949.
John Cage changeant l’accordage de son piano en plaçant des pièces de monnaie et des vis entre les cordes, à Paris en 1949. Photographie : New York Times Co./Getty Images

Cage était son ami proche et son mentor jusqu’à sa mort en 1992. « Il croyait, et je suis d’accord avec lui, qu’on peut faire de la musique à partir de n’importe quoi. Que ce soit une canette ou un seau, c’est de la musique”, dit Tan. “C’était un génie. Il n’y aura personne d’autre comme lui avant longtemps, voire jamais. C’était un prophète unique. de cela est maintenant devenu acceptable. Son influence est totale.

Dragon Ladies est dédié à la fois à sa défunte mère et à Cage. Tan voit leur rencontre comme un acte du destin. “Je pense qu’une grande partie de la vie consiste à être au bon endroit au bon moment. Je crois au destin, je crois au destin. Vous pouvez être aussi talentueux et travailler aussi dur que jamais. Mais si vous n’avez pas ce dernier ingrédient, la chance d’être au bon endroit au bon moment, votre vie prendra un cours très différent.”

Avez-vous déjà pensé à ce que vous feriez si vous ne connaissiez pas Cage ? “Oh, je ne peux même pas l’imaginer,” souffle-t-il.

À soixante-dix ans, une partie de l’esprit de Tan est maintenant toujours fixée sur l’avenir et sur ce que sera son héritage. Elle est fière de son rôle dans la transformation du piano jouet en « un véritable instrument qui a son propre répertoire, il vivra après mon départ. À ce stade de ma vie, il est temps de passer le relais à la prochaine génération.”

Elle trouve gratifiant de rencontrer de jeunes musiciens qui s’inspirent d’elle. “Cela semble tellement arrogant, mais ils m’admirent vraiment”, dit-elle. «Mon conseil pour eux est toujours: soyez simplement qui vous êtes. Ne laissez personne vous dissuader d’essayer de nouvelles choses. Ne laissez personne vous dire que c’est mal. Parce que si je croyais ça, où serais-je aujourd’hui ?

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